Перед вами достаточно экзотический продукт китайской кухни, о котором существует большое количество противоречивых сведений и который входит в первые строчки практически любого спис­ка афродизиаков. И все дело в совершенно необычном способе его до- бывания и приготовления. На скалах и под потолком высоких пещер и гротов некоторых островов Южно-Китайского моря (Хайнань, Тайвань и др.) один из видов похожих на ласточек стрижей-салангаиов строит свои гнезда, склеивая быстро затвердевающей слюной тонких, как нить, бескостных мальков
морских рыб (типа сайры), а также гирлянды морских икринок на морской капусте или других водорослях. Существуют два типа «ласточкиных гнезд»: первое — более ценное бе­лое, содержащее больше экстракта застывшей птичьей слюны и меньше посторонних примесей (это гнездо еще «не было в употреблении»), и второе — черное, у лее использовавшееся птицами и требующее долгой очистки, — в нем могут быть и птичьи перья, и насекомые, и прутики.
Ласточкино гнездо считается одним из самых дорогих пищевых продуктов — ведь после того как собиратели птичьих гнезд рисковали своей жизнью, добывая эти гнезда, повару придется проявить высочай­шее кулинарное искусство, чтобы правильно их приготовить. Птичьи гнезда высушивают под палящим солнцем, и этот рыбно-растительный продукт, напоминающий половинку пиалы диаметром около 6 см, ис­пользуют как полуфабрикат, не портящийся годами. Куски гнезд перед приготовлением заливают кипятком на несколько часов, в результате чего они увеличиваются в объеме в 8— 12 раз (может быть, именно этот эффект, при некоторой доле воображения похожий на разбухание воз­бужденной мужской плоти, и утвердил за ласточкиным гнездом проч­ную славу афродизиака). Теперь осталось только отварить гнезда в курином бульоне, заправленном настоем имбиря, рисовой водкой и глютаматом натрия. Всемирно известный «эротический» пряный супчик — перед вами, а готовое ласточкино гнездо подают на маленькой тарелке отдельно. И хотите не хотите, но свое действие на вас он обязательно окажет. Так говорят в Китае, а в этой стране, самой плодовитой в мире, кое-что в этом понимают — недаром состоятельные китайцы спокойно выкладывают по 50 долларов всего за 3 — 4 грамма высушенных лас точкиных гнезд.
Темпераментные болгары не смогли смириться с тем, что в их заме чательной стране стрижи-саланганы не строят гнезда, и придумали свое «ласточкино гнездо» из подручных материалов. Попробуйте приготовить это блюдо сами — вдруг магическое название проявит себя и здесь. Делается это так. Телятину пропускают через мясорубку, добавляю! яйцо, замоченный в молоке хлеб, зелень петрушки, черный молотый перец и натертый лук. Полученный фарш солят по вкусу и, тщательно вымешав, формуют из него мокрыми руками шарики, в каждом из ко­торых делают углубление и кладут по половинке сваренного вкрутую яйца белком кверху. Подготовленные таким образом «гнезда» кладут в сковороду, заливают соусом (обжаренную в растительном масле муку разводят соком отваренных и протертых через сито помидоров и сме­шивают с зеленью петрушки и черного перца горошком), затем сково­роду накрывают крышкой и ставят в умеренно нагретый жарочный шкаф на 25 — 30 минут.  Теперь сядьте в тени домашнего фикуса, по­ближе к солнечной стороне окна, и попробуйте представить себя китай­цем. Вроде бы и «ласточкины гнезда» на столе, и 50 долларов в карма­не. Многих последнее возбуждает особенно сильно…